martes, 5 de noviembre de 2013

Mecanismos evolutivos: la evolución

Publicado por Ciudad Universitaria Virtual de San Isidoro
Esquema de la evolución
El genetista Theodosius Dobzhansky escribió en 1964 la célebre frase de que nada en biología tiene sentido excepto a la luz de la evolución, y el campo de la Paleontología Humana no es una excepción a este principio ampliamente aceptado.

El hombre no está, ni estuvo sólo en la naturaleza y la evolución está íntimamente ligada a la Ecología, ya que podemos entender mejor las interacciones de los organismos con su medio ambiente.

Cuando los organismos vivos se reproducen, transmiten a su descendencia una serie de rasgos. Estos rasgos pueden ser tangibles y evidentes, como los patrones en las alas de una mariposa o el número de escalas en un cocodrilo, pero también incluyen características que no se ven como la secuencia de bases de nucleótidos que componen el ADN de un organismo. En realidad, cuando se habla de la herencia evolutiva, se está hablando de la transferencia de secuencias genéticas de una generación a la siguiente. Cuando cambian las secuencias genéticas particulares en una población (por ejemplo, a través de la mutación) y estos cambios se heredan a través de generaciones sucesivas, es cuando se da la evolución.

La evolución no avanza hacia un objetivo final (Stephen Jay Gould ,1989). La evolución tampoco es el camino a ninguna parte, sino que muestra los cambios en los rasgos hereditarios a través del tiempo. De vez en cuando, y tal vez inevitablemente, esto da como resultado el aumento de la complejidad biológica, pero no se entiende el mecanismo, si se interpreta como progreso. Por ejemplo, los organismos unicelulares finalmente dieron lugar a los organismos multicelulares, en lo que consideramos formas de vida superiores. Pero como acertadamente Gould y otros señalan, el organismo más simple posible sólo puede llegar a ser más complejo o quedarse igual, no tiene porque estar destinado a la extinción.

La evolución y la selección natural no son términos equivalentes. La selección natural es una fuerza que puede impulsar e influir en el cambio evolutivo, pero otros mecanismos pueden ser igualmente importantes. Que se den cambios en los caracteres no significa que sean resultado de los procesos selectivos. Los alelos que no tienen ningún efecto sobre los rasgos bajo selección pueden sufrir mutaciones que no influyen en la aptitud del organismo. Los defensores de la teoría neutral de la evolución molecular argumentan que muchas, si no la mayoría, de las diferencias genéticas entre las especies son neutrales.

Se puede distinguir entre dos clases generales de cambio evolutivo: microevolución (cambio por debajo del nivel de las especies) y la macroevolución (cambio por encima del nivel de las especies).

La Ecología de poblaciones, la Biología de la Conservación y la Ecología del comportamiento son las ciencias más directamente relacionadas con los procesos microevolutivos. Estos incluyen cambios en los valores y las frecuencias de los rasgos particulares entre los miembros de las poblaciones, a menudo debido a los procesos ecológicos tales como el movimiento de los organismos y las cambiantes condiciones ambientales, así como las interacciones con los miembros de las diferentes especies (por ejemplo, las interacciones depredador-presa, las interacciones parásito-hospedador interacciones, o las interacciones en la misma especie (por ejemplo, la selección sexual o la competencia). Estos procesos pueden, pero no necesariamente, dar lugar a la formación de nuevas especies en el tiempo. Debido a que algunos procesos microevolutivos pueden ocurrir en tan sólo unas pocas generaciones, a menudo se pueden observar en la naturaleza o en el laboratorio.

Un ejemplo apropiado de microevolución en la acción es la tendencia bien documentada para los insectos para desarrollar rápidamente la resistencia a los pesticidas.

En cambio, los cambios macroevolutivos no pueden ser observados directamente debido a las grandes escalas de tiempo que implican, aunque muchos casos de cambio macroevolutivo se han observado en el laboratorio. En cambio, los estudios de la macroevolución tienden a basarse en inferencias a partir de la evidencia fósil, la reconstrucción filogenética, y la extrapolación de los patrones microevolutivos.



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